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LES LETTRES PERSANES, livre de Montesquieu

  • Michel DELON. professeur de littérature française à l'université de Paris-IV-Sorbonne

1. Le regard extérieur

La satire de la société contemporaine par un témoin qui arrive de l'extérieur et se trouve donc étranger aux valeurs françaises avait déjà été pratiquée par Gian Paolo Marana dans L'Espion du Grand Seigneur (1684-1689), qui relatait avec ironie les événements survenus en France depuis un demi-siècle. La forme épistolaire s'était déjà imposée avec la traduction de la correspondance d'Héloïse et d'Abélard et les Lettres portugaises de Guilleragues (1669), prétendument traduites en français. Enfin l'exotisme du sérail s'était développé avec la publication des récits de voyage en Orient et d'essais tels que le Traité des eunuques de Charles Ancillon (1707). Le grand art du jeune parlementaire qu'est alors Montesquieu a été d'aiguiser la satire par la force du style, de pimenter l'intrigue orientale par une révolte des femmes dans le sérail, de multiplier les correspondants et de jouer, dans la chronologie du roman, sur le décalage croissant entre rédaction et réception des lettres. Datées à l'aide du calendrier persan, les lettres s'échelonnent d'avril 1711 à novembre 1720, mais elles sont classées tantôt selon leur rédaction, tantôt selon leur arrivée.

Il faut en effet toutes ces années à Usbek et Rica, deux seigneurs persans, pour quitter Ispahan, gagner Smyrne, Livourne et Paris, où ils vont découvrir et approfondir la culture française. Usbek, le plus âgé, laisse derrière lui un sérail dont il confie la garde à ses eunuques, chargés de lui rendre compte des faits et gestes des femmes. Rica, le plus jeune, est plus libre dans ses jugements. L'un et l'autre s'adressent à des amis restés au pays. Usbek correspond également avec ses femmes et ses eunuques.

Si les vingt-trois premières lettres concernent le voyage, elles engagent déjà les débats religieux et politiques. L'« Histoire des Troglodytes », qui propose une fable sur les fondements du pouvoir, s'étend des lettres 11 à 14. La lettre 24 est la première de Rica. « Nous sommes à Paris depuis un[. ]